El fundador de Debian Linux, Ian Murdock, habría quedado asombrado por su legado.

Ian Murdock, fundador de Debian Linux, estaría asombrado por su legado.

Regresemos a 1993. Bill Clinton es presidente, Jurassic Park agota las entradas de cine, el remake de Can’t Help Falling in Love de UB40 está en el número uno de las listas de Billboard y el estudiante de la universidad Purdue, Ian Murdock, anuncia la creación de una nueva distribución llamada Debian Linux Release en el grupo de noticias Usenet comp.os.linux.development.

Murdock escribió: “Esta es una versión que he creado básicamente desde cero; en otras palabras, no hice simplemente algunos cambios en SLS [Softlanding Linux System] y lo llamé una nueva versión. Me inspiré para crear esta versión después de usar SLS y estar generalmente insatisfecho con gran parte de ella, y después de modificar mucho SLS, decidí que sería más fácil comenzar desde cero”.

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El nombre Debian era un acrónimo del nombre de la entonces novia de Murdock, Debra, y su propio nombre. Y cada versión, que hoy en día ha llegado a Debian 12, Bookworm, lleva el nombre de un personaje de Toy Story.

Era una época diferente. No había Git, Red Hat Linux no existía y IBM aún no apoyaba a Linux. Linux todavía era principalmente un sistema operativo para aficionados. Era utilizado principalmente por estudiantes y científicos de la computación. Yo había estado usando el sistema operativo desde Linux 0.11 en noviembre de 1991, pero ya había sido usuario de Unix durante más de una década en ese momento.

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Murdock sabía que no todos podían utilizar FTP, compilar, construir y arrancar Linux desde el código fuente. Creía que las primeras distribuciones, especialmente SLS, no eran lo suficientemente buenas. Así que comenzó a desarrollar Debian como una distribución de Linux más pulida, que se podía instalar sin necesidad de “ser supervisado… y dejar que la máquina instale la versión mientras haces cosas más interesantes”. En resumen, dijo: “Debian hará que Linux sea más fácil para los usuarios que no tienen acceso a Internet”.

Debian fue la primera distribución de Linux que hizo de la instalación y despliegue fácil una prioridad. Al mismo tiempo, cuando comenzó, Debian era la única distribución que estaba abierta a que cualquier desarrollador y usuario contribuyera con su trabajo. Hoy en día, sigue siendo la distribución de Linux comunitaria más importante. Todas las demás distribuciones, como Red Hat Enterprise Linux (RHEL), Ubuntu y SUSE Linux Enterprise (SLE), y sus ramas comunitarias, como Fedora y openSUSE, están directa o indirectamente vinculadas a empresas comerciales.

Como escribió el bloguero experto en tecnología Cory Doctorow después de la muerte demasiado temprana de Murdock en 2015: “El proyecto Debian cambió fundamentalmente la forma en que se creaba el código libre/abierto al fusionar la insistencia en la excelencia técnica con una declaración pública de la naturaleza ética del desarrollo de software libre”.

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Las personas que conocían bien a Murdock estuvieron de acuerdo. Bruce Perens, creador del Contrato Social de Debian y las Directrices de Software Libre de Debian, que establecían las reglas básicas de Debian, señaló en una conversación por correo electrónico que Debian es más que una simple distribución de Linux: “El impacto de Debian en el mundo no es solo Debian. Son los muchos proyectos que generó. Por ejemplo, la distribución moderna de Linux, tanto el paradigma como la arquitectura, provienen de Debian”.

Perens agregó: “Murdock desarrolló todo el ‘sistema base’ de Debian, la parte necesaria para iniciar un sistema capaz de instalar más paquetes. Mientras yo era líder del proyecto Debian, distribuí cada uno de los paquetes que conformaban el sistema base a diferentes desarrolladores. Nadie había hecho algo así antes y nadie sabía en ese entonces que el resultado, construido por docenas de personas que nunca se habían conocido y solo se comunicaban a través de correos electrónicos, que era todo lo que teníamos, funcionaría cuando todas las piezas se unieran”.

Debian, según Perens, fue la base del primer sistema Linux embebido: “Creé Busybox (la navaja suiza de Linux embebido) para instalar Debian desde disquetes. En ese momento, se necesitaba un disquete de 1,44 MB para cargar el kernel y luego había que poner otro disquete para el sistema de archivos raíz. Busybox se creó para que todas las herramientas de línea de comandos necesarias cupieran en ese segundo disquete. Ahora está en innumerables routers, teléfonos, televisores y otros dispositivos embebidos”.

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Además, Debian fue pionero en el sistema de paquetes dpkg basado en dependencias. Con él, podías unir programas y bibliotecas en un paquete de software fácil de instalar, incluso cuando se habían desarrollado por separado. Por supuesto, ahora son comunes.

Bdale Garbee, uno de los primeros desarrolladores de Debian, agregó en una conversación por correo electrónico: “Los lenguajes modernos y sus comunidades de desarrollo asociadas no siempre quieren lidiar con la gestión de dependencias versionadas. Esta fuente de tensión ha llevado a un enfoque en cosas como Flatpaks, Docker, etc. Pero incluso hoy en día, la mayoría de los usuarios de Debian aún desean la propuesta de valor que presenta un modelo de entrega de paquetes binarios totalmente compatible con las políticas”.

Además, Garbee señaló que Ian Jackson, un programador temprano de Debian y creador de dpkg, exploró la idea de “versiones de paquetes de Debian como un sistema de control de revisiones rudimentario. La idea de que puedes descargar (revisar) la última versión de un paquete, modificarlo y luego cargar (revisar) una nueva versión en el archivo es una especie de modelo conceptual interesante. En cierto sentido, eso podría interpretarse como que Debian fue uno de los primeros grandes experimentos en control de versiones distribuido”.

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En ese momento, Linux ni siquiera había pasado a su primer sistema de control de versiones, Concurrent Version System (CVS), y mucho menos a BitKeeper. Además, la invención de Git por parte de Linus Torvalds aún estaba a años de distancia.

Garbee continuó: “Los roles y responsabilidades [de los desarrolladores y mantenedores] están mucho más estructurados ahora que al principio. Incluso el concepto de que los paquetes tengan mantenedores definidos es algo que puedo recordar como ‘un tiempo antes'”.

Garbee agregó: “Hay una tensión saludable entre todos trabajando en lo que quieran todo el tiempo y el tipo de ‘funciones de control’ que surgen al tener mantenedores de paquetes definidos”.

Al mirar hacia el inicio de Debian, Garbee dijo: “Ian Murdock me dijo varias veces cómo nunca tuvo idea de que lo que estaba comenzando duraría tanto o llegaría tan lejos. Mi opinión al respecto es que eligió un conjunto de principios fundamentales que resonaron bien con el tipo correcto de personas apasionadas”.

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Murdock habría quedado asombrado por el legado de Debian. Además de ser un importante sistema operativo Linux por derecho propio, se ha convertido en la distribución principal de otras distribuciones populares de Linux, como Ubuntu, Linux Mint y MX Linux.

La influencia de Debian todavía está con nosotros hoy en día. Y continuará en el futuro, como concluyó Garbee: “Se sigue haciendo mucho trabajo, y el entusiasmo con el que muchos en la comunidad participan en la organización y asistencia a la Conferencia Anual de Desarrolladores de Debian (DebConf) me asegura que la comunidad central de Debian sigue siendo fuerte”.

Eso es algo bueno porque necesitamos a Debian. Necesitamos una comunidad Linux fuerte que refleje las necesidades de los usuarios y los desarrolladores, y no de las corporaciones. Hay un lugar para Linux orientado a los negocios. Pero como Murdock sabía en aquellos primeros días, también hay una necesidad de una versión de Linux que sea de y para las personas.